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Nuevo tratamiento celular que evita el rechazo de los órganos trasplantados

Doctor posando con estetoscopio

El Hospital Gregorio Marañón ha desarrollado un tratamiento celular que evita el rechazo de los órganos trasplantados y no provoca efectos secundarios, ya que no usa fármacos

En el Hospital Gregorio Marañón de Madrid se han realizado recientemente trasplantes cardíacos con éxito en tres bebés. Normalmente, tras recibir un nuevo corazón estos bebés hubiesen entrado en una situación de riesgo vital por el rechazo que su sistema inmunológico desarrolla contra cualquier cuerpo extraño. En el mejor de los casos, después de recibir una medicación muy agresiva, el cuerpo habría tolerado bien el nuevo órgano. Tendrían que haber seguido durante años con esa medicación, que causa efectos secundarios graves, y, tarde o temprano, habrían necesitado otro trasplante para mantenerse con vida, tras sufrir un rechazo; por lo que se afirmaba que un trasplante siempre tenía fecha de caducidad, una vida media de entre 10 y 17 años. 

Sin embargo, los tres pequeños están evolucionando satisfactoriamente, pues sus corazones laten con normalidad y, según parece, no tienen fecha de caducidad. No tienen ningún síntoma de rechazo a sus nuevos corazones: sus sistemas inmunológicos los han aceptado con normalidad. Además, lo han conseguido sin tomar ningún inmunosupresor, que  anulan todas las respuesta inmunes del organismo, para paliar los fenómenos inflamatorios que causan el rechazo al nuevo tejido.

El éxito de estos trasplantes se debe a una terapia pionera en el mundo dentro del marco de una investigación liderada por el Laboratorio de Inmunorregulación del Gregorio Marañón, con el apoyo de la Organización Nacional de Trasplantes y su homóloga de Canadá. 

Se trata de una terapia celular basada en unas células llamadas ‘thyTreg’, que se obtienen del mismo paciente y que previenen el rechazo del nuevo tejido al restablecer el equilibrio del sistema inmunológico activando y regulando todos los elementos inmunitarios para que no perciban el nuevo órgano como algo extraño.

Esta técnica ya se había llevado a cabo en otras investigaciones, pero contaba con algunas limitaciones. La células thyTreg, que se extraían de la sangre del paciente, tenían una utilidad limitada, ya que en los adultos había muy poca cantidad y de escasa calidad, además de estar envejecidas; y en los niños, las células eran de buena calidad, pero la cantidad que se podía extraer de la sangre no era suficiente para llevar a cabo la terapia.

No obstante, los investigadores del Gregorio Marañón han encontrado una solución a estos dos problemas. Fabrican las dosis para la terapia a partir del timo, un tejido que cubre el corazón y que se suele desechar tras las cirugías cardíacas infantiles. Gracias a la técnica que ha diseñado el servicio dirigido por Rafael Correa y el equipo liderado por Esther Bernardo de Quirós y Marjorie Pion, se pueden obtener miles de veces más células de las que se pueden sacar de la sangre. De este modo, al conseguir más células y de mejor calidad, se hace posible la terapia en niños.

Gracias a las thyTreg se ha conseguido restablecer el equilibrio inmunológico e inhibir o reducir las respuestas inmunes responsables del rechazo, prolongando de forma indefinida la compatibilidad del órgano trasplantado y la vida del paciente. Asimismo, como se emplean células propias, los efectos secundarios son mínimos y la terapia se puede realizar a corto plazo en los hospitales españoles para mejorar la supervivencia de los órganos trasplantados en pacientes de cualquier edad.

Esta técnica no solo podría permitir trasplantes sin fecha de caducidad, sino que también podría servir como terapia para otras patologías —sin necesidad de fármacos que produzcan efectos secundarios graves— como los procesos autoinmunes, la enfermedad de Crohn, la enfermedad injerto contra receptor y los procesos de hiperactivación inmune, que son la causa principal de muerte en los pacientes con COVID-19. 

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